La habitual ‘estrella de Belén’ o estrella de la Navidad’ que guio a los Reyes Magos hasta el portal de Belén se podrá ver el próximo día 21 y a lo largo de toda la semana por vez primera desde hace 800 años. Según los escritos, los sabios viajaron siguiendo la estrella y esta se detuvo sobre el lugar en el que Jesús había nacido.

El fundamento es que el 21 de diciembre se generará el solsticio de invierno y con él llegará un evento único en ocho siglos. El solsticio de invierno corresponde al momento en que la situación del Sol en el cielo se encuentra a la más grande distancia del ecuador celeste.

En un caso así, Júpiter y Saturno se alinearán tan cerca que parecerán una sola estrella en el firmamento, lo que generará ese efecto de astro resplandeciente. Los astrónomos comentan que este espectáculo no se volverá a ver hasta 2080 y recomiendan usar un telescopio para lograr apreciarlo mejor.

La última vez que esto sucedió fue en la Edad Media, en el año 1226, cuando aún se creía en Europa que la Tierra era plana y la conquista de América se encontraba a siglos de distancia. Y aunquy también a la vista da la sensación de ser una estrella enorme, lo cierto es que la conjunción de los dos planetas provoca esta ilusión óptica desde la Tierra. Y parece que sea una sola estrella que reluce al tiempo. Mas de todos modos, Júpiter y Saturno orbitan cerca del Sol separados por una distancia similar a la que hay entre la Tierra y Júpiter, sin que nunca lleguen a tocarse.

«Las alineaciones en medio de estos 2 planetas son bastante raras, suceden una vez cada 20 años aproximadamente, pero esta conjunción es excepcionalmente extraña debido a lo cerca que se verán los planetas entre sí», ha asegurado en un aviso el astrónomo de la Facultad Rice Patrick Hartigan. «Habría que retroceder hasta inmediatamente antes del amanecer del 4 de marzo de 1226 para poder ver una alineación más próxima entre estos elementos perceptibles en el cielo nocturno».

Júpiter y Saturno se estuvieron aproximando en el cielo de la Tierra desde el verano. Del 16 al 25 de diciembre, los 2 van a estar separados por menos del diámetro de una luna llena. «En la noche de mayor aproximación, el 21 de diciembre, se verán como un mundo doble, separados solo por una quinta parte del diámetro de la luna llena», afirma Hartigan, instructor de física y astronomía. «Para la mayor parte de telescopios, cada mundo y numerosas de sus lunas más enormes van a ser visibles en el mismo campo de visión esa noche».

Mejor observación cerca del ecuador

Aunque las mejores condiciones de observación van a estar cerca del ecuador, el evento se va a poder ver en cualquier lugar de la Tierra, si el clima lo permite. Hartigan mencionó que el dúo planetario aparecerá bajo en el cielo occidental durante aproximadamente una hora tras el atardecer cada noche.

«Cuanto más al norte esté un espectador, menos tiempo va a tener para vislumbrar la conjunción antes de que los planetas se hundan bajo el horizonte», dijo. Oportunamente, los planetas serán suficientemente refulgentes como para ser vistos en el crepúsculo, que puede ser el mejor instante para que muchos espectadores estadounidenses observen la conjunción.

«Para cuando los cielos estén absolutamente oscuros en Houston, por poner un ejemplo, la conjunción estará a solo 9 grados sobre el horizonte», dijo Hartigan. «Ver eso sería manejable si el clima coopera y tiene una vista despejada hacia el sudoeste».

Mas una hora tras la puesta del sol, la gente que miran hacia el cielo en Novedosa York o Londres encontrarán los planetas aún más cerca del horizonte, a unos 7,5 grados y 5,3 grados respectivamente. Los espectadores allí, y en latitudes afines, harían bien en echar un vistazo a la extraña vista astronómica tan rápido como sea posible después del atardecer, ha añadido el físico y astrónomo.

Después de este diciembre, Júpiter y Saturno no volverán a estar tan cerca y tan prominente -y, entonces, tan perceptibles- en el cielo nocturno hasta el 15 de marzo del 2080, según Hartigan. Y después, la pareja no hará tal aparición hasta algún tiempo trasl año 2400.

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